中国赢了!美国“专利流氓”,这次被打得服服帖帖

作者:孙允广

本文转载自:正和岛(ID:zhenghedao)

自2018年起,Ultravision公司在美国对中国LED显示行业数十家企业发起“337调查”程序,作为一家专利非实施主体(俗称“专利流氓”),Ultravision 的这一举动中国LED显示行业负面影响极大,因为中国是LED显示生产大国,全球80%的LED显示产品出自中国。

中国LED产品的强势,引起了美国“专利流氓”公司的歪心思,他们想尽办法,要对大量中国公司“敲骨吸髓”。

“337调查”立案门槛非常低,但是制裁却特别严厉,其中的“普遍排除令”,同行业中只要有一家企业不幸败诉,连同该国其他同类被诉产品企业都要退出美国市场。

而企业的应诉非常困难,要聘请熟悉美国法律的律师,要找大量证据、证人,面对美国特殊的陪审团审议制度,费用少说也需要300万—600万美元,甚至更高。

这个过程中,许多企业选择妥协和解,交了大量专利费用,等同于给“专利流氓”公司送了大量炮弹。

而中国深圳的艾比森公司,开展了一场近5年的马拉松应诉,花费了几千万元,中间经历万般曲折,最终6月12日,美国得克萨斯州东区法院传来振奋人心的消息——艾比森赢了!艾比森9个被控产品均未侵犯任何Ultravision的知识产权,并确定所有Ultravision声称自己拥有的知识产权都是无效的。

这是中国LED企业对美国337调查和德州地区法院诉讼的首次胜利。这场胜利无比艰难。

后续,艾比森董事长丁彦辉说:“我们准备乘胜追击,让UV公司赔偿我们律师费。”

以下是艾比森打赢“337调查”全纪录,有人当逃兵、有人背叛、有人忍辱坚持,整个过程如歌泣血,以下,Enjoy。

采 访:孙允广

口 述:丁彦辉 艾比森光电股份有限公司董事长、正和岛岛邻

来 源:正和岛(ID:zhenghedao)中国赢了!美国“专利流氓”,这次被打得服服帖帖

“专利流氓”的套路

“卡脖子”这个词,这几年非常流行。

美国在很多领域能卡中国脖子,但是在LED显示领域不行。中国的LED企业技术好、成本低、产品过硬,这几年势头很猛,在美国如鱼得水,让很多美国企业眼红。 

艾比森是中国光电LED显示行业出口的龙头企业。2020年美国大选,民主党候选人拜登演讲用的大屏,就是中国艾比森制造的。 

2018年时,艾比森在美销售5亿,占据了很大一片江山。 

在美国,有个专有名词叫“专利流氓”。 

这不是我们污名化的一个词,而是美国法律体系中一个固定表述。 

Ultravision公司(以下简称UV公司)是一家美国本土的LED显示屏企业,多年前就因为中国产品的竞争,其产品技术更新跟不上,市场份额日渐衰落。 

2018年,UV公司看到了“新机会”:发起“337”调查。 

它向美国国际贸易委员会(USITC)提出337立案调查申请,主张美国进口和在美销售的部分LED显示面板及其组件产品侵犯了其专利权,请求美国ITC发布排除令和禁止令。

UV公司主张了30多项专利请求,但很多都是无用的专利。 

比如,UV拥有的两个以防水结构为主要诉求点的专利,实际上就是在LED屏幕外加上个大铁盒子,起到防水效果。在中国人看来,这能叫专利吗?谁想不到加个壳子能防水啊? 

UV公司凭借这些七拼八凑出来的专利,开始与各大LED公司洽谈,收取专利费。如果谈不拢,就威胁发起“337调查”诉讼。 

这里特别注意,“337调查”不是司法程序,而是USITC(美国贸易委员会)搞的行政调查,立案门槛很低,但是制裁却特别严厉,其中的“普遍排除令”,同行业中只要有一家企业不幸败诉,连同该国其他同类被诉产品企业都要退出美国市场。

一旦进入“337调查”,流程非常长,耗时耗力,光律师费就要上千万美元,而且这段期间还会影响到公司在美国的销售。 

很多公司都尽力避免陷入这种困局。

UV公司就是看准了这一点,开始一家一家谈,看人下菜碟,根据你的体量不同,要的筹码也不一样。大的上千万美金,小的至少也要几百万美金。最初UV就向艾比森提出三千万美金的费用。 

中国几十家公司,一家一家搞,算算账,是一门“能发财的生意”。 

这个过程中,大部分企业选择妥协,因为核算一下成本,还是“认栽”比较合适。其中包括三星、BARCO这样的一些国际大公司,都选择了妥协。中国赢了!美国“专利流氓”,这次被打得服服帖帖

智斗“专利流氓” 

UV公司的老板叫Bill Hall,是一个非常多变的人。 

当时Bill找到艾比森董事长丁彦辉,提出其几十个专利值1亿美元,艾比森支付3000万美元即可。 

丁彦辉不同意。心想,多少年里,艾比森奉行“三不原则”:不说谎、不造假、不行贿。这次行的正,又没有侵犯专利,凭什么就被你白嫖? 

但转念一想,打官司要好几年时间,影响公司经营,迫于公司压力,丁彦辉对Bill说,我最多给你10万美元,离我远点,以后别再纠缠。 

Bill明显不能同意。 

从那之后,丁彦辉下定决心要斗争到底,把这个“专利流氓”的所谓专利打掉。不光是为自己,也是为了整个LED行业。因为艾比森是对美出口的龙头企业之一,如果艾比森和解,对中国其他企业非常不利。 

自2018年被起诉后,艾比森成立了一个由Goodwin Procter LLP领导的内部专家和外部美国律师组成的特别团队。 

从博弈角度上看,UV公司找准艾比森,也算是懂点中国兵法“擒贼先擒王”的意味。虽然这个是个反面应用。

2019年4月,Bill通过助理联系丁彦辉,说他从美国飞中国香港,邀请丁彦辉去香港面谈。

丁彦辉说:“不去!要谈你就来艾比森公司。”在自己的主场,丁彦辉想着好好地跟Bill谈谈,于情于理地告诉他什么事情该做,什么不该做。 

后来Bill没有去艾比森公司,又多次联系丁彦辉,丁彦辉就是不见,明确回复他:“我不跟你谈,我就要把你这个专利流氓打死。” 

对艾比森来说,这也是一场博弈。 

2013年艾比森在美国成立公司,销售额连年增长,仅2018年艾比森对美销售额就有5亿,占公司总销售额的1/4,一旦官司输了,那就任人宰割了,UV公司的30多个专利,每年可拿出两三个,收取几千万美元的费用。在美国的利润全都搭进去,甚至还可能退出美国市场。 

丁彦辉的每一个动作,都决定着公司下一步的生死存亡。

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朋友、叛徒、逃兵

2020年4月,是一个关键的转折点。

说艾比森出590万美元就可以暂时和解。但是对方提出,和解只能针对已起诉的几个专利,且仅七年。这就意味着UV公司随时都可能拿着其他专利来反扑中国企业。

这种情况下,艾比森和解,就意味着其他企业全输了,每年都要交几百万、上千万的专利费。 

接到该消息,丁彦辉在正在高尔夫球场,他当时一激动,把杆子扔断了,说“我要跟他们打到底,我再拨1000万预算,大不了美国市场不做了,简直无耻!” 

丁彦辉觉得,这与中美贸易谈判很像,你要拿出自信、果敢之后,对方就会退让。要是对方一看你谨小慎微、懦弱,反倒会得寸进尺,给你层层加码。 

其他企业一开始也有反抗的,但打着打着因耗资巨大,就打不下去了,律师团也解散了。 

艾比森、利亚德、联建、洲明等巨头开始组建联盟,联合应诉。艾比森的律师有五六人,美国那边的律师团队还有几十个人。其他企业因为有分歧的、有付不起律师费的,最后几家企业把钱集合起来,全部改为艾比森律师团队,把资源给足,攻坚克难。 

在前期工作中,艾比森律师布局了完整的证据链,全部共享给了其他公司。 

当中国公司联合起来,对美国法官和陪审团形成的影响比较大,更重要的是,这种“合纵”策略能够对对方律师造成很大压力,因为律师跟UV公司是一种风险代理,UV公司可能没有付现金(或者少量),打赢了官司律所才能拿到钱,打不赢就白干了。 

政府也给了很大鼓励,深圳市政府鼓励丁彦辉说,知道问题很严重,知识产权局也希望有人能承托,希望能坚持下去。 

但是,给丁彦辉最大鼓励的是另一个LED巨头——利亚德公司董事长李军。李军给丁彦辉打过几次电话,他说“兄弟,你要坚持下去,我们这是一个民族气节,这个过程如果谁投降了、妥协了,我们就跟他过不去!” 

Bill一看架势很猛,开始采取迂回分化战术。 

他找了其他两家中国LED企业,每家成功讹诈了上百万美元。其他企业的和解,相当于给了UV公司证据,也给UV公司送了一笔钱,提供了弹药,毕竟他们打官司也是要花钱的。 

整个过程困难重重。有人当了叛徒,给对方送去情报;行业内也有人当了逃兵,给对方送去弹药;就连艾比森自己,公司都换了好几任高管,觉得这个事情压力太大,辞职不干了。

因为官司影响,艾比森对美销售逐年下降:2018年5亿,2019、2020年3.5亿,2021年3亿。 

作为一家上市公司,艾比森的财务报表上每年管理费用都十分高,就是因为打官司啊。丁彦辉这时候,觉得自己有些悲壮,因为是站出来“代表国家”在打,代表LED显示行业在打。

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“天王山”战役:正义属于诚信者

宜将剩勇追穷寇,不可沽名学霸王。

——毛泽东《七律·人民解放军占领南京》

这个过程里,艾比森的行为,也得到了美国律师团的鼎力相助。 

丁彦辉问律师,除了律师费之外,你们为什么还愿意代理艾比森这个官司? 

美国律师说:“我认为你们是站在正义的一边,经多年了解,我认为艾比森是一家在中国遵守中国法律、在美国遵守美国法律的公司,公司各方面管理非常规范,价值观是正的。” 

其实这也是艾比森敢打这场官司的底气。丁彦辉一直讲,公司的愿景是“养浩然正气,筑山上之城”,要成为守诚信、重品质、敢担当、谋共赢的商业标杆。 

这一价值观给了美国律师团队很大的底气。 

(备注:在美国,律师团队不仅看重金钱,更看重名誉,官司一旦打输了,对自身名誉有很大影响。) 

2021年6月,陪审团再次开庭。

这次开庭足足审了5天。美国的法律是讲证据的,艾比森的律师团队义正词严,心里坦坦荡荡,用很真诚的态度,把近5年积累的证据一点一点列举。

而且,陪审团不光问你专利,还调查你所有一切:比如你在美国有没有做过违法的事情,有没有销售过假冒伪劣产品,有没有欺骗客户的记录,有没有重大客户投诉、劳资纠纷等。

上述所有一切,一旦被发现,都会在法庭上作为证据证明一家公司的不诚信。陪审团都可能据此认定你可能侵犯别人专利,就会继续怀疑你。 

但是,5天审核下来,陪审团没有发现任何不诚信行为,挑不出任何毛病来。

关键时刻,中国企业联建光电的证据,让这次审查成为转折点。联建光电在七八年前申请过一个防水的专利,UV公司买了联建的产品,回去搞点小小的改装,就去申请专利。实际上在美国UV申请这个专利之前,中方早就制造出这类产品。

“苦心人,天不负”,最终,6月12日(美国当地时间6月11日),美国得克萨斯州东区法院果断裁决,正式宣布:艾比森九个被控产品均未侵犯任何Ultravision的知识产权,并确定所有Ultravision声称自己拥有的知识产权都是无效的。 

这是一个极其振奋人心的消息。 

率先审理的艾比森的胜利给将来利亚德、洲明和联建等同行业企业开了个好头。 

回顾此次胜利,丁彦辉曾一度对美国法律灰心丧气,任何的官司都要找律师,花高昂的律师费,进行一场又一场的拉锯战。不仅仅是“专利流氓”,感觉律师甚至都变成了一个“寄生阶层”了。

甚至在这次开庭之前,所有人都认为艾比森必输,不仅要赔偿专利,还可能被迫离开美国市场。因为在这之前,确实有中国企业不诚信经营、弄虚作假,给美国法律界留下非常不好的印象,再加上当下中美的贸易摩擦,根据民意调研,律师团认为陪审团有很大的倾向性。 

开庭前法官提出希望和解,并给艾比森开了价,律师也多次劝过艾比森,说法官如果希望和解,那最好的选择就是和解。(按照博弈论,这样的损失最小) 

但这次胜利,也让丁彦辉感觉到,美国法律体系还是公正的、讲证据的,美国的律师也是有价值观和使命感的,只要你有充足的证据,诚信经营不作假,正义就会属于你。

艾比森用真诚和专业,让美国法官和陪审团相信,不是所有的中国企业都是靠财务造假和伪劣产品去经营的,中国大部分企业是靠聪明智慧给客户创造价值,才赢得了市场的尊重和信任。

而且,艾比森准备乘胜追击,继续上诉,把这几年的官司费都追回来。 

在美国,胜诉了对方承担律师费。介于这些年花费大量律师费,这种情形下,UV公司很可能选择破产。 

UV这一“专利流氓”公司,很可能要见证自己企业的尾声。 

中国赢了!美国“专利流氓”,这次被打得服服帖帖

刻骨铭心的9点反思 

历时近5年,艾比森赢了,中国LED产业打赢了关键一杖,但这个过程是曲折、痛苦的。

可以说是“万里长征胜利了第一步”,未来LED行业还会遇到类似情况,甚至可能会遇到更厉害的“专利流氓”。不仅LED行业,其他行业亦是如此。 

这次胜利,丁彦辉总结了9点宝贵经验,全盘分享出来:

1. 多数好人的妥协,造成了恶人的为所欲为。而少数人的一步步妥协,造成了多数人的损失。 

2. 中国企业一定要加强专利意识。不要因为简单就不重视,像防水这种低级技术,我们不重视,人家就会拿来阻碍我们。

3. 积累专利不是为了阻碍别人,而是为了防守自己。

4. 关键时刻,中国企业一定要团结。日本企业在面对困难时候往往很团结,在这方面我们民族企业要反思。

5. 完全透明化做企业,是一件难而正确的事。艾比森把这刻在骨子基因里,坚决不造假、不说谎、不行贿。这就是商业的规律,很多企业一开始不适应,艾比森证明了这是一条正确的路。曾经有企业千翻百转找艾比森买LED屏,老板说“跟艾比森打交道,他们不会行贿,可以降低交易成本。”(老板不用担心员工吃回扣)

6. 美国市场很大,虽然有很多“寄生虫”和“专利流氓”,但他们的法律体系非常完善,最大的好处就是极其讲究证据,最终的处理公平、公正。这一点要有信心。 

7. 先前中国企业的造假、伪劣行为,确实给美国各界造成不好影响。真正的中国企业要有担当,不造假、不行贿,用创造价值赢得尊重。一个造假企业,会带坏整体名声。

8. 当你的产品足够强大,才能够抗衡国际阻力。丁彦辉说,美国贸易战对艾比森的影响不是很大,税率增加25%,你加税我就加价,美国产品又比不过中国,羊毛最终还是出在羊身上。除非好莱坞、迪士尼、NBA这些赛场不再拍电影,不再搞比赛,不需要用LED显示屏。

9. 最后也是最重要的一点:做企业坦坦荡荡、干干净净就是最大的捷径,正义终会来临。

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